Qu’en est-il de la possibilité d’ouvrir respectueusement le Sarcophage sur Burial Hill et d’utiliser des techniques médico-légales modernes (éventuellement tests ADN et reconstruction faciale médico-légale) pour que les os contenus à l’intérieur nous parlent après tous ces siècles? S’il était déterminé que ces restes provenaient en fait des personnes décédées le premier hiver, ce serait comme s’ils ne mouraient pas en vain s’ils pouvaient nous raconter leurs histoires. Imaginez-vous face à face avec l’un des premiers arrivants. Bien sûr, si vous utilisiez des tests ADN et que vous identifiiez à qui appartenaient les os, cela signifierait-il que les descendants vivants souhaiteraient que les os soient rapatriés pour être réinhumés?

 Coles Hill Plymouth

Les sépultures de Cole’s Hill

Pourraient-elles être des sépultures indigènes au lieu d’historiques? La situation des sépultures est la bonne pour les tombes indigènes et aucune analyse médico-légale n’a jamais vraiment été faite.

L’histoire de la ville de Plymouth de James Thacher (1832) a été la première source publiée, connue de cet auteur au moins, à discuter des restes humains découverts sur la colline de Cole. À la page 29, Thacher est le premier à identifier la zone comme étant l’emplacement du premier cimetière.

« L’endroit où les colons se sont d’abord installés pour une ville, c’est toute l’étendue de notre rue Leyden et de ses environs. Cette rue a été tracée par eux lors de la planification de la ville, et s’étend de la place de la ville dans une descente progressive vers le rivage, et se termine un peu au sud du rocher mémorable. Au cours du premier hiver, les colons enterraient leurs morts sur les rives de la côte, depuis appelée Cole’s Hill, près de leurs propres habitations, en prenant un soin particulier en nivelant la terre pour cacher aux Indiens le nombre et la fréquence des décès. Dr. Holmes mentionne une tradition, selon laquelle les tombes à cet endroit, après la grande mortalité de la première étape de la colonie, ont été nivelées et semées par les colons pour cacher l’étendue de leur perte aux indigènes. Un gentilhomme âgé, l’Hon. Ephraim Spooner, décédé depuis, qui a donné cette information au Dr. Holmes, l’a reçue de Elder Faunce, décédé en 1745, dans la 99e année de son âge, et qui connaissait bien certains des premiers colons. L’honorable juge Davis raconte qu’il a souvent eu des informations similaires d’une dame âgée, Mme. White, qui est décédé à Plymouth, quelques années après, et qui, au début de sa vie, était intime dans la famille de Elder Faunce. Il a toujours été supposé que les restes du gouverneur Carver ont été déposés sur la colline de Cole, et il est à regretter qu’aucune pierre n’ait été érigée pour désigner l’endroit. » (Thacher 1832:29).

Thacher a été le premier historien à enregistrer la tradition qui lui était liée par le Dr. Holmes, qu’après que les morts ont été enterrés, le sol a été nivelé puis planté pour cacher les tombes aux Indigènes (afin que les Indigènes ne sachent pas combien de morts et donc à quel point la colonie était potentiellement faible). Holmes a dit qu’il avait reçu l’information de l’Honorable. Ephraim Spooner, qui l’a reçu de Elder Faunce (la même personne qui a identifié Plymouth Rock comme étant le vénérable artefact sur lequel les colons ont mis le pied pour la première fois). Apparemment un peu du jeu téléphonique. Faunce, qui est mort en 1745, aurait été à Plymouth en 1735 lorsqu’une grande inondation sur la colline de Cole a emporté des restes humains hors de la colline:

« En 1735, une violente tempête s’est produite et de grandes quantités d’eau se précipitant dans Middle street, ont emporté une partie des berges, transportant dans son courant les restes de plusieurs corps, déposés là à l’hiver de 1620 et au printemps de 1621. En l’an 1809, un crâne humain a été désintéressé, dont les dents étaient en parfait état de conservation. Les traditions concernant ce lieu, et ses utilisations consacrées par les Pèlerins, ont été reçues des mêmes sources incontestables, comme il est mentionné dans le récit du Rocher de l’Ancêtre à la page 176 de cet ouvrage, et sont déclarées par le Dr Holmes, dans ses Annales américaines, et par le vénérable juge Davis, dans une note à son édition du Mémorial de la Nouvelle-Angleterre, avoir été reçues par eux il y a de nombreuses années. » (Russell 1846: 200)

Dans la cinquième édition du Russell Guide to Plymouth (1870), il donne encore plus de détails sur les sépultures et une enquête menée par Oliver Wedell Holmes:

« Cole’s Hill est un endroit vert ouvert donnant sur le port, à une courte distance au-dessus de Forefather’s Rock, offrant une vue magnifique sur l’océan et les hautes terres par lesquelles la baie est encerclée. C’était le premier lieu de sépulture des pèlerins. Après inspection, il s’avérera avoir subi des changements considérables depuis sa première consécration en tant que réceptacle temporaire des morts. En l’an 1735, un grand courant d’eau, se précipitant à travers Middle-street, emporta certaines portions des berges, déplaçant les restes de plusieurs corps, déposés là à l’hiver 1620 et au printemps 1621. En l’an 1809, un crâne humain a été désintéressé, dont les dents étaient en parfait état de conservation. Les traditions concernant ce lieu, et ses utilisations consacrées par les Pèlerins, ont été reçues des mêmes sources incontestables que celles mentionnées dans le récit du Rocher de l’Ancêtre, à la page dix-neuvième de cet ouvrage, et sont déclarées par le Dr Holmes, dans ses Annales américaines, et par le vénérable juge Davis, dans une note à son édition du Mémorial de la Nouvelle-Angleterre, avoir été reçues par eux il y a de nombreuses années.

Une cinquantaine de ceux qui sont venus dans le Mayflower ont été enterrés à cet endroit, près du pied de Middle-street. Parmi eux se trouvaient le gouverneur Carver, William White, Rose Standish, l’épouse du capitaine Standish; Elizabeth, l’épouse d’Edward Winslow, Christopher Martin, William Mullins, John et Edward Tilley, Thomas Rogers, Mary, l’épouse d’Isaac Allerton.

Le vingt-troisième jour de mai 1855, des ouvriers, en creusant une tranchée pour les canalisations des aqueducs, exhumèrent des parties de cinq squelettes. L’endroit exact de leur découverte était l’espace au milieu de la route sur la colline de Cole situé entre les deux points, cinq tiges au sud et deux tiges au nord, du pied de Middle-street. Une partie des ossements mis à nu par les ouvriers ont été remplacés dans la tranchée, et le reste recueilli par les autorités de la ville dans le but de vérifier leur identité en tant qu’ossements des pèlerins et de leur donner une inhumation appropriée. L’un des crânes a été placé entre les mains du professeur Oliver W. Holmes, de Boston, pour examen, qui, après une comparaison critique avec des spécimens du cabinet du Massachusetts Medical College, le prononça comme un crâne caucasien, et donc, sans aucun doute, le crâne de l’un des premiers colons de Plymouth. L’histoire nous apprend que le lieu d’inhumation a été semé, et soigneusement nivelé, afin de cacher leurs os à la connaissance des indigènes.

Un crâne, comme en témoigne la mâchoire supérieure, qui présentait un beau jeu de dents, et les dents de sagesse sortant tout juste de l’os, était celui d’un jeune homme entre dix-sept et vingt-cinq ans, et d’un jeune homme, comme d’autres caractéristiques, la taille des dents, la largeur de la cheville, & c., l’indiquaient.

L’endroit où les restes ont été trouvés est maintenant plat, mais était à l’origine une pente, qui a été comblée pour devenir une route. Un pied et demi sous la surface, une couche de terre noire recouvrait les os et confirmait la tradition selon laquelle l’endroit avait été cultivé par les pèlerins. Les corps avaient été enterrés dans une position horizontale, la tête vers l’ouest, et couchés sur le dos. Aucune trace de cercueils n’a été trouvée, — une circonstance, compte tenu de la période de l’inhumation, ne jetant aucun doute sur l’identité des restes, car l’absence de perles, de tuyaux, de têtes de flèches, & c., rendait certain qu’ils n’étaient pas ceux d’Indiens. » (Russell 1870: 84-85)

 » Lors d’une tempête de 1735, un torrent dévalant Middle Street fit un ravin à Cole’s Hill et emporta de nombreux restes humains dans le port. En 1809, un crâne aux dents particulièrement fines a été exposé. En 1855, ces tombes ont été exposées lors de la pose du conduit public sur Cole’s Hill. Dans une tombe gisaient deux squelettes, prononcés par des chirurgiens hommes et femmes. L’homme avait un front particulièrement noble; et on supposait avec tendresse qu’il y avait ici les restes de M. et Mme Carver. Ceux-ci ont trouvé une nouvelle tombe sur Burial Hill; mais les autres reliques, au goût barbare, ont été placées au sommet du dais de pierre sur le Rocher des Ancêtres. En 1879, lors de travaux sur le flanc sud-est de la colline, de nombreux autres ossements ont été déterrés, et certains, au goût douteux, ont été emportés par les spectateurs en souvenir de leurs « sires renommés »… (Ces corps ont tous été retrouvés les pieds à l’est.)  » (Goodwin 1878: 158)

 » En 1735, lors d’une forte tempête, la rive de la colline a été emportée au pied de Middle Street, et plusieurs corps ont été exhumés, mais pas, pour autant que l’on sache, conservés. Au début du siècle, en creusant la cave de la maison Jackson, au coin de Middle Street, des ouvriers ont trouvé une partie d’un squelette, qui n’a pas non plus été conservé. Le 23 mai 1855, des ouvriers qui creusaient une tranchée pour les tuyaux de la Plymouth water-works découvrirent des parties de cinq squelettes entre les deux points, cinq tiges au sud et deux tiges au nord du pied de Middle Street. L’écrivain, alors président du conseil d’administration de selectmen, les a pris en charge et les a placés dans une boîte bordée de plomb, les a déposés dans une voûte en briques au sommet de Burial Hill. Avant de disposer des restes, il soumit deux des crânes aux éminents chirurgiens, feu John C. Warren et le professeur Oliver Wendell Holmes, pour un examen critique, et reçut d’eux un certificat signé attestant qu’ils appartenaient à la race caucasienne. Lorsque la canopée au-dessus de Plymouth Rock approchait de son achèvement, sa chambre vacante était considérée comme un endroit idéal pour leur conservation permanente, et la boîte avec son contenu a finalement été déposée. Le 8 octobre 1883, alors qu’ils creusaient des trous pour les poteaux en pierre de la clôture sur la colline, des ouvriers trouvèrent un autre corps, et le 27 du mois suivant encore un autre, qu’il incombait également à l’écrivain de prendre en charge. Les os des premiers ont été placés dans une boîte en plomb et déposés dans une voûte en briques à l’endroit de la sépulture originale, tandis que les os des seconds ont été autorisés à rester intacts lorsqu’ils gisaient dans leur tombe. Au-dessus de la voûte en briques, une belle tablette de granit a récemment été placée, portant l’inscription suivante:

« SUR CETTE COLLINE.

LES PÈLERINS

MORTS LE PREMIER HIVER

ONT ÉTÉ ENTERRÉS.

CE COMPRIMÉ

MARQUE L’ENDROIT OÙ SE TROUVAIT

SE TROUVE LE CORPS DE L’UN DES OBJETS TROUVÉS

Oct. 8e, 1883. LE CORPS D’UN AUTRE

TROUVÉ LE 27

DU MOIS SUIVANT

SE TROUVE À 8 PIEDS AU NORD-OUEST DE

LE COIN OUEST

DE CETTE PIERRE.

ÉRIGÉ EN 1884. »

(Hurd 1884: 131-132)

Informations sur les sépultures

À six reprises, des sépultures ont été découvertes accidentellement sur la colline de Cole.

1: 1735

Un grand torrent d’eau s’est précipité sur Middle Street en 1735 et a créé un ravin à travers Cole’s Hill. Au moins deux squelettes, enterrés ensemble, ont été exposés. Le chirurgien local les a identifiés comme un homme et une femme et pour une raison inconnue, la spéculation était qu’ils représentaient John Carver et sa femme, tous deux décédés dans le 1621. Ces restes ont été recueillis et réinhumés quelque part sur Burial Hill.

2: 1855

Des ouvriers qui posaient des conduites d’eau le long de la rue Carver ont découvert un total de cinq tombes dans une tranchée de 115,5 pi de long. Au début des travaux de médecine légale, un squelette a été déterminé comme étant celui d’un jeune homme âgé de 17 à 25 ans (l’âge était basé sur le fait que ses dents de sagesse venaient d’émerger). Il a été noté que les sépultures étaient situées à un pied et demi sous un horizon de terre arable enterré (ce qui a été déterminé comme une preuve que des cultures étaient plantées au-dessus d’elles). Les sépultures étaient orientées d’est en ouest avec la tête à l’ouest et n’étaient pas enterrées dans des cercueils, preuve d’une inhumation précoce et hâtive. Aucune tombe n’a été enregistrée. Ce point, ainsi que l’orientation et le placement des morts, soutiennent l’idée qu’il s’agissait de tombes de la première période historique par rapport aux tombes autochtones. Les ossements ont été placés dans une boîte en plomb et déposés dans une crypte en briques au sommet de Burial Hill. Une fois la canopée terminée au-dessus de Plymouth Rock, la boîte a été retirée et placée dans la canopée.

3: 1879

Les travaux menés quelque part sur le côté sud-est de la colline ont permis de découvrir d’autres tombes en 1879. Malheureusement, on n’a pas noté où exactement ils ont été trouvés, mais ils ont enregistré que leurs pieds étaient orientés vers l’est (donc leurs têtes vers l’ouest comme les autres tombes). Ces restes ont également été mis dans la canopée rocheuse.

4: Début du XIXe siècle

Au début du XIXe siècle, des vestiges ont été rencontrés lors du creusage de la cave de la maison Jackson, située à l’angle des rues Middle et Carver. Des parties d’un squelette ont été rencontrées, mais n’ont pas été conservées.

5: 8 Octobre 1883

Une clôture a été érigée sur la colline de Cole en 1883 et lors du creusement des trous pour les poteaux de clôture en pierre, un autre corps a été rencontré. Ces restes ont été placés dans une boîte en plomb et réinhumés au même endroit dans une voûte en briques. Une tablette marqueur a été placée sur la surface au-dessus de la voûte.

6: 27 novembre 1883

En novembre de la même année, un autre corps a été rencontré à huit pieds au nord-ouest du coin ouest de l’enterrement précédent.

Ce sont les sépultures qui ont été trouvées:

1: 2 corps

2: 5 corps

3: au moins 1

4: 1 inhumation

5:1 inhumation

6: 1 inhumation

Total: au moins 11 corps dans une zone mesurant 274 pieds du nord au sud par 117 pieds d’est en ouest

Si nous traçons les emplacements de ces sépultures, voici où ils auraient été localisés

Les emplacements généraux des sépultures sur Cole’s Hill

Cole’s Hill Références

Goodwin, John A.

1879 The Pilgrim Republic.

Hurd, D. Hamilton

1884 Histoire du comté de Plymouth, Massachusetts avec des esquisses biographiques de Plusieurs de ses Pionniers et hommes éminents. J.W. Lewis et Cie., Philadelphie.

Russell, William Shaw

1870 Monuments commémoratifs des pèlerins, et un guide de Plymouth. Cinquième édition, Crosby et Damrell, Boston, Ma.

1846 Guide de Plymouth et Souvenirs des pèlerins. Publié pour l’auteur par George Coolidge, Boston, MA.

Qu’en est-il de la possibilité d’ouvrir respectueusement le Sarcophage sur Burial Hill et d’utiliser des techniques médico-légales modernes (éventuellement des tests ADN et une reconstruction faciale médico-légale) pour que les os contenus à l’intérieur nous parlent après tous ces siècles? S’il était déterminé que ces restes provenaient en fait des personnes décédées le premier hiver, ce serait comme s’ils ne mouraient pas en vain s’ils pouvaient nous raconter leurs histoires. Imaginez-vous face à face avec l’un des premiers arrivants. Bien sûr, si vous utilisiez des tests ADN et que vous identifiiez à qui appartenaient les os, cela signifierait-il que les descendants vivants souhaiteraient que les os soient rapatriés pour être réinhumés?

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