Dans des articles précédents, j’ai écrit sur nos efforts pour gravir certains sommets des Apennins plus tôt cette année, y compris deux tentatives sur la plus haute montagne de la péninsule italienne, 2912m Corno Grande, une fois du côté nord et de nouveau du sud, et une tentative sur 2348m Monte Sirente.

Bien que ce soient des ascensions de reconnaissance agréables, nous n’avons pas atteint le sommet de l’un ou l’autre des sommets pour des raisons qui peuvent largement dépendre des conditions de neige. Les Apennins de cette partie de l’Italie (Abruzzes) reçoivent plusieurs mètres de neige en hiver, ralentissant notre progression et produisant à une occasion des pentes impropres chargées d’avalanches.

Nous étions déterminés à lever Corno Grande, et après le retour d’Edita à Rome après son séjour de deux mois au Népal, pour aider le Programme alimentaire mondial (PAM) à réagir au tremblement de terre, nous sommes immédiatement partis pour notre troisième tentative.

 Vous quoi, vous avez escaladé ce truc? Emmerde-toi! Corno Grande de Campo Imperatore.
Vous quoi, vous avez escaladé ce truc? Emmerde-toi! Corno Grande de Campo Imperatore.

Les Apennins sont une aire de répartition différente en été, si différente qu’ils pourraient être sur un autre continent. Les ascensions hivernales avec des conditions incertaines et une certaine mesure de risque deviennent de simples promenades en colline, mais c’est très bien. J’ai commencé mon voyage en plein air en tant que marcheur de colline, et je le resterai aussi longtemps que je pourrai marcher. La montagne qui nous avait donné tant de mal en janvier et février est devenue un apéritif agréable dans ce qui devait être une fête de la randonnée en montagne.

Les Italiens ne semblent pas avoir une culture de la marche en montagne comme nous l’avons au Royaume-Uni. Nous avons souvent eu des montagnes à peu près pour nous, qui seraient bondées de gens chez nous. La seule exception est Corno Grande, qui est le Snowdon italien, mais sans le train. L’itinéraire standard, ou Via Normale, commence du côté sud à partir d’un endroit appelé Campo Imperatore, une vaste plaine herbeuse de haute altitude, avec un hôtel et une station de ski à son extrémité supérieure, à 2100m d’altitude.

En février, la route était impraticable, et nous avons pris un téléphérique bondé de skieurs depuis Fonte Cerreto 1000m plus bas. Cette fois, nous avons pu conduire.

En février, il n’y avait aucun signe de la Via Normale. Il était enseveli sous des mètres de neige et était en fait devenu une piste de ski. Il n’y avait pas d’empreintes à suivre et nous devions emprunter un itinéraire alternatif le long d’une crête de neige merveilleusement étroite. À cette occasion, il y avait un chemin facile évident creusé dans la colline sous notre crête, un chemin que certaines personnes montaient même à vélo.

 Un chemin facile taillé dans la colline jusqu'à Sella Monte Aquila
Un chemin facile taillé dans la colline jusqu’à Sella Monte Aquila

Le chemin menait à un col, Sella Monte Aquila, sur un autre haut plateau au bas de notre crête. En février, nous avons envisagé des itinéraires possibles à travers ce plateau jusqu’au pied de l’épaule sud-ouest de Corno Grande. Nous savions qu’un sentier menait à l’accotement, mais les pentes étaient bordées de débris d’avalanche. Nous avons pataugé dans la neige jusqu’aux genoux jusqu’à la base de l’épaule et creusé une fosse à neige qui soulevait une couche de neige aussi facilement que d’éplucher une banane. Cela a aidé à expliquer pourquoi il n’y avait pas d’empreintes jusqu’à l’épaule, et pourquoi des centaines de personnes étaient occupées à skier à Campo Imperatore alors que seulement deux envisageaient d’escalader Corno Grande. Nous nous sommes retournés et avons gravi le Monte Aquila à proximité comme un sommet de consolation.

Il y avait encore des plaques de neige sur le plateau au-dessus de Sella Monte Aquila la semaine dernière, mais aussi un large sentier sur des pentes herbeuses ornées de fleurs sauvages colorées. La pente d’avalanche était maintenant un chemin en zigzag dans les éboulis, et bientôt nous étions au sommet de l’épaule, au-dessus des montagnes environnantes, à l’exception de la couronne caillouteuse lisse du Pizzo d’Intermesoli à travers la vallée à l’ouest.

Le sentier est monté un peu plus haut sur l’épaule jusqu’à un petit bassin sous le pic ouest de Corno Grande, le plus haut de ses trois sommets. La Via Normale traversait ce bassin avant de zigzaguer sur des pentes d’éboulis de l’autre côté. Nous avons décidé de virer à droite pour gravir la crête ouest, un dos de dinosaure déchiqueté de roche qui promettait de meilleures vues, moins de monde et des bousculades exaltantes.

 Au pied de la crête ouest de Corno Grande
Au pied de la crête ouest de Corno Grande

Bien que la crête ait été exposée et qu’une chute aurait eu de graves conséquences, le brouillage était facile, et il y avait même occasionnellement une main courante en fer boulonnée dans la roche pour aider. L’itinéraire était marqué par des marques de peinture rouge et blanche et se promenait de gauche à droite de la crête, se maintenant rarement jusqu’à la crête. Nous avons rencontré quelques personnes qui montaient et descendaient, mais rien à comparer avec les hordes que nous pouvions voir ramper sur la Via Normale à travers le bassin à notre gauche.

C’était une bousculade agréable, mais trop tôt. En peu de temps, nous avons rejoint la Via Normale alors que nous entrions dans de minces nuages. Bien que nous n’ayons plus de vue, il n’était pas difficile de savoir quand nous avons atteint le sommet. En plus de la grande croix de fer que vous trouvez au sommet de chaque montagne italienne, il y avait environ 50 autres personnes serrées entre les rochers et mangeant leur panini. Nous avons attendu notre tour pour une photo du sommet et avons trouvé un petit espace pour nous asseoir pour une collation. Il ne nous avait fallu que 2½ heures pour atteindre le sommet depuis le parking de Campo Imperatore. Il nous avait fallu trois tentatives pour y arriver, mais à la troisième, nous avons à peine transpiré.

Nous avons repris la Via Normale jusqu’au bassin. Juste avant de rejoindre la crête ouest, il y a une courte traversée avec une vue sur les sommets est et central de Corno Grande, plus bas que le sommet ouest mais un peu plus difficile à gravir. Nous pouvions voir des figures au-dessus des deux, mais nous ne pouvions pas voir si les itinéraires étaient une montée rocheuse ou une bousculade difficile. À environ 200 mètres en dessous de nous, dans l’écart entre les trois sommets, se trouvait le minuscule glacier Calderone, que nous comprenons être le plus au sud d’Italie. Il ne sera probablement pas là avant beaucoup plus longtemps.

 En remontant la crête ouest de Corno Grande
En remontant la crête ouest de Corno Grande

En montant, nous avons été surpris de voir des gens avec des casques d’escalade attachés à leurs sacs à dos, et maintenant nous avons compris pourquoi. Tant de gens escaladent Corno Grande par la Via Normale qu’il est devenu l’une de ces pentes d’éboulis où la plupart des pierres ont glissé progressivement au fil des ans, ne laissant que quelques cailloux lâches à la surface, des cailloux qui peuvent facilement être jetés sur les personnes en dessous. Nous avons pris soin, adoptant parfois la méthode « bum first » consistant à nous asseoir et à nous abaisser sur le rocher en contrebas.

En regardant en arrière depuis le bassin, nous pouvions voir des dizaines de figures noires se bousculant de haut en bas de la route, le genre de ligne humaine qui envoie des observateurs de l’Everest en fauteuil incandescents de rage. Vous le voyez assez souvent sur les collines britanniques populaires, mais c’est la première fois que nous voyons ce phénomène en Italie.

Nous sommes retournés au parking, admirant la vue en descendant. C’était une courte montée, mais mémorable. Il y a d’autres routes et d’autres sommets sur Corno Grande, et nous reviendrons probablement.

 En regardant les chiffres de la Via Normale
En regardant les chiffres de la Via Normale

Corno Grande est le point culminant du massif du Gran Sasso, à la périphérie nord de la région des Abruzzes en Italie. Nous avons roulé vers le sud jusqu’à la chaîne suivante, Sirente-Velino, et y avons passé trois jours à explorer d’autres sommets et promenades.

Le lendemain, nous avons gravi le Monte Velino, à 2486m, le plus haut sommet de la chaîne. C’était une promenade mémorable qui commençait dans une plaine de haute altitude au bout d’une piste de terre de 5 km. Le sentier traversait des bois de hêtres jusqu’à une charmante vallée verdoyante. Nous avons grimpé jusqu’à un col et avons fait une fantastique promenade en crête en forme de fer à cheval sur le toit du monde, que nous avons suivie jusqu’au lointain Monte Velino, de l’autre côté d’une vallée profonde.

Alors que la majeure partie de l’ascension de Corno Grande avait été gravie de pentes rocheuses stériles, cette promenade était agréablement verte, à l’exception du Monte Velino lui-même, qui ressemblait de loin à la surface de la lune. Mais quand nous y sommes arrivés, nous avons trouvé ses pentes rocheuses regorgeant de fleurs sauvages colorées de pourpre, de jaune et de blanc, coincées dans des crevasses improbables.

 Randonnée vers le Monte Velino sur une crête agréablement verte
Randonnée vers le Monte Velino sur une crête agréablement verte

Le troisième jour, nous avons gravi le Monte Sirente, une autre montagne de 2348m qui nous avait donné des difficultés plus tôt dans l’année. Nous avons essayé de l’escalader du côté est, ce qui impliquait de chercher un ravin de neige pratique entre des falaises abruptes. Le Monte Sirente peut plus correctement être décrit comme un escarpement plutôt qu’une montagne. Sur son versant occidental, il s’élève progressivement sur des pentes herbeuses parsemées de roches qui se terminent brusquement au bord d’un précipice.

J’ai laissé Edita montrer la voie lorsque nous avons essayé de gravir le Monte Sirente en mars. Elle était sur le point d’essayer de gravir le Lhotse dans l’Himalaya, et je me suis dit que briser la piste dans la neige jusqu’aux genoux serait un bon entraînement pour elle. Ça ne lui dérangeait pas.

Cette fois, je l’ai laissée diriger car sa vue semblait mieux repérer les marques de peinture fanées sur les rochers qui marquaient le sentier. Ma contribution a été la lecture de cartes, une compétence que j’ai apprise en Grande–Bretagne en utilisant des cartes de l’Ordnance Survey – des cartes si détaillées et à jour que si vous laissiez tomber un cornichon de votre sandwich en vous arrêtant pour manger quelque part sur une colline, il apparaîtrait probablement sur la prochaine édition.

 Vous saurez que vous êtes au sommet du Monte Sirente lorsque vous trouverez une grande croix au bord d'un précipice
Vous saurez que vous êtes au sommet du Monte Sirente lorsque vous trouverez une grande croix au bord d’un précipice

Le 1:25 000 cartes Edizioni il Lupo que j’ai pour cette partie de l’Italie sont assez bonnes, mais parfois les caractéristiques marquées ne correspondent pas aux conditions sur le terrain. J’ai souvent eu du mal à trouver un itinéraire à travers les villages et les forêts au début d’un sentier jusqu’à ce que nous ayons ramassé les marques de peinture plus haut.

Cela dit, sur le Monte Velino, j’ai réussi à manquer un panneau si évident qu’il aurait pu chanter God Save The Queen pour attirer mon attention en passant devant. Sur le Monte Sirente, un sentier qui était marqué sur la carte avait en quelque sorte disparu, et cela m’a confus au début de la promenade. Edita parle quelque chose comme six langues à des degrés divers, et à ce stade, j’en ai profité pour élargir son anglais avec certaines de nos profanations les plus inhabituelles jusqu’à ce que nous nous élevions au-dessus de la forêt et que je puisse voir où nous en étions.

Les marques de peinture n’étaient pas vraiment nécessaires sur le flanc ouest du Monte Sirente. Une fois au-dessus de la limite des arbres, vous continuez simplement sur 500m sur une grande pente herbeuse jusqu’à ce qu’elle se termine à une falaise de 500m. Si vous manquez le sommet, vous le saurez pendant quelques secondes alors que vous tombez. Du sommet, il y avait une vue fantastique sur l’énorme Piano delle Rocche, et nous pouvions presque voir notre hôtel à 1000 mètres en dessous de nous.

 Descendant du sommet du Monte Sirente, avec notre hôtel dans la vallée de Piano delle Rocche 1000m en contrebas
Descendant du sommet du Monte Sirente, avec notre hôtel dans la vallée de Piano delle Rocche 1000m en contrebas

Le quatrième jour, j’ai dû prendre mon vol de retour de Rome le soir, donc au lieu d’escalader une autre grande colline, nous avons fait une promenade plus courte dans les gorges de Celano, une vallée si étroite qu’elle ferait paraître l’esprit d’un lecteur du Daily Mail aussi large que la mer Méditerranée.

La gorge est impraticable en hiver, et mon guide m’a dit que s’il y avait plus qu’un filet d’eau dans le lit du ruisseau à son embouchure, il ne servirait à rien de continuer. Nous avons vite découvert pourquoi. À son plus large, il ne dépassait pas 50 m de diamètre et ses sections les plus étroites ressemblaient davantage à 3 m, avec des falaises verticales 50 fois plus hautes de chaque côté. Nous nous bousculions littéralement sur des rochers dans un lit de ruisseau sec. Là où des poches de soleil pénétraient, une étroite bande de hêtres avait surgi au fond de la vallée.

Mon guide promettait également une cascade de quelques heures dans la gorge, ce qui semblait à peu près aussi probable que d’y trouver un glacier. Nous n’avions pas vu autant qu’une goutte d’eau dans aucune des collines environnantes au cours des trois derniers jours, et nous avons été surpris lorsque le bruit de l’eau courante a pénétré dans les arbres et que la cascade est apparue. Où sur terre il est allé ensuite est resté un mystère.

 Sur un lit de rivière asséché dans les Gorges de Celano
Sur un lit de rivière asséché dans les Gorges de Celano

Je n’ai découvert la région des Abruzzes en Italie qu’il y a quelques mois. Cela devient maintenant familier, mais cela ne cesse de me surprendre. C’est le paradis des marcheurs de colline: un festin de montagnes accessibles deux fois plus hautes qu’au Royaume-Uni, regroupées sur une vaste zone. Le temps est cent fois meilleur, mais à cette altitude, le climat est également confortable. Il y a un réseau de sentiers bien balisés que presque personne n’utilise. Il y avait foule sur Corno Grande, mais au cours des jours suivants, nous avons à peine vu une autre âme. Nos trois montagnes étaient très différentes, et nous en avions deux complètement pour nous.

Si vous aimez marcher sur les collines, rendez-vous là-bas. Ai-je mentionné le prosciutto et le panini formaggio pour votre collation à l’heure du déjeuner, et le vino rosso le soir?

Vous pouvez voir toutes mes photos de notre voyage dans mon album Flickr.

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