Alors que tous les yeux étaient rivés sur la comète potentiellement éblouissante ISON à l’approche du soleil, l’une des comètes les plus étudiées de l’histoire — appelée Comète d’Encke — passera au plus près du soleil une semaine seulement avant ISON.

En dehors de la Comète de Halley, la Comète d’Encke pourrait être considérée comme la « Vieille Fidèle » parmi les comètes. Il a probablement l’une des histoires les plus célèbres et les plus riches des mystérieux vagabonds glacés qui se frayent un chemin parmi les planètes.

Encke est la comète dont la période orbitale documentée est la plus courte — il faut presque exactement 3,3 ans pour effectuer une révolution autour du soleil. Parce qu’elle ne s’approche pas de Jupiter géante aussi près que d’autres comètes périodiques, l’orbite d’Encke est restée plus ou moins stable pendant des centaines d’années.

Cette année, la comète d’Encke atteindra son périhélie — son point le plus proche du soleil — en novembre. 21. Chaque fois que le périhélie tombe en novembre, décembre ou janvier, la comète devient très favorablement placée pour les observateurs de l’hémisphère Nord.

Inversement, lorsque le périhélie est en mai, juin ou juillet, la comète est difficile voire impossible à voir au nord de l’équateur, mais peut être bien vue depuis l’hémisphère Sud.

Objets trouvés

L’histoire de la comète d’Encke remonte à plus de deux siècles. Le chasseur de comète parisien Pierre Méchain l’a vu pour la première fois comme un objet flou le janvier. 17, 1786.

Parce que trois révolutions de cette comète équivalent à dix ans, elle suit presque le même trajet dans le ciel à de tels intervalles. Fidèle à cet intervalle de 10 ans, la comète n’a pas été revue jusqu’à ce que Caroline Herschel la traverse accidentellement le 7 novembre 1795. La comète Encke était alors à environ 24 millions de miles (38,6 millions de kilomètres) de la Terre, et son frère William a rapporté qu’il pouvait même l’apercevoir sans aucune aide optique.

Un autre observateur a comparé la luminosité de la comète à celle de la galaxie d’Andromède. La comète a été visible pendant trois semaines avant de disparaître dans le crépuscule du soir, mais malheureusement, les astronomes n’ont pas pu calculer une orbite adéquate pour elle.

Encore 10 ans se sont écoulés. La comète a été découverte indépendamment par non pas un, mais trois observateurs : Pons (Marseille), Huth (Francfort-sur-l’Oder) et Bouvard (Paris) à quelques heures l’un de l’autre le matin du 20 octobre 1805.

La comète passerait invisible à travers le système solaire interne trois fois de plus avant d’être à nouveau récupérée en 1818 et sa période inhabituellement courte a finalement été reconnue.

Jean Louis Pons à Marseille a découvert une comète le 26 novembre 1818, mais n’avait aucun moyen de savoir qu’il s’agissait du même objet qu’il avait déjà vu en 1805. Ce n’est que lorsque Johann Franz Encke, alors âgé de seulement 27 ans, a élaboré l’orbite, qu’il est devenu clair pour lui que les comètes observées en 1786, 1795, 1805 et 1818 ne faisaient qu’un dans la même chose. En avançant ses calculs, il prédit que la comète arriverait ensuite au périhélie le 24 mai 1822, ce qu’elle a fait.

Ses prévisions étaient si précises que les astronomes ont universellement attaché le nom d’Encke à la comète. Pourtant, jusqu’à sa mort, Encke a toujours refusé d’accepter le crédit pour la comète qui porte maintenant son nom. Il a toujours soutenu qu’il se contentait de calculer son orbite et l’appelait « Comète de Pons ». »

Depuis le calcul d’Encke, la comète a été vue à chacun de ses retours à la seule exception d’août 1944 lorsque sa position défavorable dans le ciel a rendu les observations difficiles à une époque où la plupart des grands observatoires étaient gênés par les conditions de guerre.

La comète d’Encke est également la première comète observée sur l’ensemble de son orbite. La comète a été photographiée à l’extrémité de son orbite (aphélie), d’abord en septembre 1913 et à nouveau en août 1972.

La comète Encke était à aphélie en avril 2012, à une distance de 381 millions de miles (613 millions de km) du soleil. Maintenant, il se précipite dans le voisinage de la Terre, où il a balayé à moins de 45 millions de miles (72,4 millions de km) de la Terre le octobre. 17. Le 21 novembre, il oscillera dans l’orbite de Mercure — à 31,4 millions de miles (50,5 millions de km) du soleil.

Depuis sa découverte en 1786, c’est le 62e retour enregistré de la comète !

Malheureusement, malgré sa renommée, les observateurs du ciel ne doivent pas s’attendre à une démonstration impressionnante de la comète Encke. Vous aurez besoin d’un télescope ou à tout le moins d’une bonne paire de jumelles pour le localiser. Les observateurs du ciel auront également besoin d’un graphique en étoiles représentant son trajet projeté sur les étoiles de fond.

La comète Encke développe rarement une queue bien visible. Avec une si petite période orbitale, et d’innombrables centaines, sinon des milliers de visites précédentes dans les environs du soleil, cette comète est probablement « usée. »À ce jour, la plupart de ses glaces ont été vaporisées par le soleil, et il se compose probablement d’un résidu de silicate assez compact, peut-être mélangé finement avec le reste de ses glaces d’origine.

Actuellement, la comète plonge vers le sud et l’est à travers la constellation de la Vierge, où elle résidera pendant les 10 prochains jours, un objet facile à voir aux jumelles, qui brille actuellement à la magnitude 7 (plus la magnitude est faible, plus l’objet est brillant; 6,5 marque le seuil de visibilité à l’œil nu). Vous aurez besoin d’une carte des étoiles montrant le trajet nocturne de la comète parmi les étoiles et d’une vue dégagée vers l’est-sud-est environ quelques heures avant le lever du soleil.

Deux pour le prix d’un

Quelques jours après son Nov. 21 au périhélie, Encke sera situé à quelques degrés au nord de la comète ISON, qui pourrait elle-même être un objet à l’œil nu, peut-être autour de la magnitude 3. Après cela, Encke disparaîtra dans le crépuscule de l’aube et restera hors de notre vue pendant le reste de 2013.

Si vous observez la comète d’Encke, vous l’aurez vue plus de fois qu’Encke lui-même. Comme l’a fait remarquer Robert S. Richardson, ancien directeur associé de l’Observatoire Griffith et du Planétarium de Los Angeles:

 » Bien qu’il ait consacré une quarantaine d’années de sa vie à suivre cette comète, Encke n’a apparemment jamais pris la peine de la regarder à travers un télescope; un homme de bureau jusqu’au bout ! »

Note de l’éditeur: Si vous prenez une photo de la comète Encke ou de toute autre vue étonnante du ciel nocturne et que vous souhaitez partager une histoire ou une galerie d’images, veuillez contacter le rédacteur en chef Tariq Malik à [email protected] .

Joe Rao est instructeur et conférencier invité au planétarium Hayden de New York. Il écrit sur l’astronomie pour le magazine d’histoire naturelle, l’Almanach du fermier et d’autres publications, et il est également météorologue à la caméra pour News 12 Westchester, New York. Suivez-nous @Spacedotcom, Facebook et Google+. Article original sur SPACE.com.

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