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Un principio fondamentale del giornalismo americano è stato che i lettori possono dare un feedback sulle storie per esprimere opinioni, puntare i nostri errori o semplicemente continuare la conversazione. Tradizionalmente, questo è accaduto attraverso le lettere all’editore — e quando le storie sono andate online, aveva senso che anche i commenti andassero lì.

Ma come la maggior parte di tutto il resto, Internet ha interrotto anche questo.

Quando Pittsburgh City Paper ha recentemente scritto sulla direttrice sanitaria statale Rachel Levine, che è transgender, i lettori hanno risposto con commenti sulle sue decisioni sulla pandemia di COVID-19, che va bene. Ma poi hanno reagito con discorsi di odio e vetriolo su chi è, il che è stupido.

Lo staff di City Paper inizialmente ha cercato di tenere il passo con i troll rimuovendo i commenti odiosi come apparivano, ma la pandemia ha già teso lo staff. Alla fine, il giornale ha appena spento la sezione commenti su tutte le storie.

Che era più di tre settimane fa, e l’esperimento sta dando i suoi frutti, news editor Ryan Deto ha detto.

“Onestamente è diventata una delle migliori decisioni editoriali che abbiamo preso in un po’”, mi ha scritto in una e-mail. “Il feedback che abbiamo ottenuto è stato estremamente positivo, con almeno un lettore che si è unito alla nostra unità di appartenenza a causa di ciò.”

Gran parte della risposta positiva è arrivata da persone che hanno detto che i commenti sulle storie LGBTQ tendevano ad essere odiosi e transfobici, ha detto Deto, mentre alcune persone hanno registrato feedback negativi sui social media. City Paper non può impedire alle persone di commentare su Facebook, quindi lo fanno ancora: l’articolo del giornale sulla disattivazione dei commenti sugli articoli ha attirato 44 commenti su Facebook.

City Paper non ha, ovviamente, inventato l’idea di disattivare i commenti dei lettori. Popular Science è stata tra le prime pubblicazioni importanti a disattivare i commenti nel 2013, citando la ricerca scientifica che anche un piccolo numero di commenti negativi può distorcere le impressioni dei lettori sui risultati scientifici.

A livello locale, le più grandi agenzie di stampa spesso ricevono centinaia di commenti su storie controverse — e sport.

Sulla pagina Facebook di KDKA-AM, qualsiasi menzione di Trump sembra portare molti commenti da tutte le prospettive, mentre una recente storia sul segretario alla salute Levine ha tirato fuori commenti negativi sul suo status transgender. I commenti odiosi su Levine su una storia del 16 luglio sulla sua emissione di protocolli di sicurezza COVID-19 apparivano ancora lì giorni dopo, con molti che usavano il suo nome morto.

Il direttore del programma Jim Graci non ha risposto a una richiesta di commento sulle politiche della stazione relative ai commenti degli ascoltatori.

WTAE-TV non ha mai permesso agli spettatori di pubblicare sul suo sito web, ma quando pubblica articoli su Facebook, centinaia di persone potrebbero rispondere. Anche quando la stazione ha chiesto agli spettatori di parlare di condimenti preferiti sulla giornata nazionale hot dog, decine di persone hanno risposto.

La stazione ha forti filtri in atto per rimuovere i commenti che sono “offensivi, abusivi, profani e/o molesti”, e il personale digitale moderano gli account dei social media per rimuovere elementi che “rientrano in categorie come razzismo, sessismo, calunnia, body shaming, minacce o condivisione di informazioni personali di qualcuno”, ha detto il direttore delle notizie Jim Parsons.

Ma a volte, redazioni faticano a tenere il passo con una quantità enorme di informazioni — ed è lì che altri lettori possono aiutare.

“Quando una storia genera un grande volume di commenti degli spettatori, è difficile per il nostro staff moderare manualmente tutto ciò”, mi ha detto Parsons. “Spesso ci affidiamo ai nostri spettatori per avvisarci di materiale offensivo, che poi esamineremo.”

Quando il redattore esecutivo di Post-Gazette Keith Burris ha scritto un editoriale in difesa del trattamento del giornale dei suoi giornalisti neri, la storia ha attirato più di 550 commenti, e quando l’editorialista sportivo Ron Cook ha scritto sulla regola di Rooney, più di 100 persone hanno scritto. Managing editor Karen Kane non ha risposto a una richiesta di commento.

Allo stesso modo, WPXI-TV non consente commenti sul suo sito web, ma gli articoli pubblicati su Facebook di routine disegnano centinaia di commenti: una storia sul bonus di disoccupazione pandemico pandemic 600 del governo federale ha attirato 925 commenti, mentre una storia sulla NFL che consente ai giocatori di indossare decalcomanie per casco per le vittime della violenza della polizia ha attirato quasi 800.

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