Mentre tutti gli occhi sono stati puntati sulla Cometa ISON potenzialmente abbagliante mentre si avvicina al sole, una delle comete più studiate della storia — chiamata Cometa di Encke — farà il suo passaggio più vicino al sole solo una settimana prima di ISON.

A parte la Cometa di Halley, la Cometa di Encke potrebbe essere considerata la “Vecchia Fedele” tra le comete. Probabilmente ha una delle storie più famose e più ricche dei misteriosi e gelidi vagabondi che si fanno strada tra i pianeti.

Encke è la cometa con il più breve periodo orbitale documentato — impiegando quasi esattamente 3,3 anni per completare una rivoluzione attorno al sole. Poiché non si avvicina a Giove gigante come ad altre comete periodiche, l’orbita di Encke è rimasta più o meno stabile per centinaia di anni.

Quest’anno, la cometa di Encke raggiungerà il perielio — il suo punto più vicino al sole — il nov. 21. Ogni volta che il perielio cade a novembre, dicembre o gennaio, la cometa diventa molto favorevolmente posizionata per gli osservatori nell’emisfero settentrionale.

Viceversa, quando il perielio è in maggio, giugno o luglio, la cometa è difficile o impossibile da vedere a nord dell’equatore, ma può essere ben vista dall’emisfero australe.

Oggetti smarriti

La storia della cometa di Encke risale a più di due secoli fa. Il cacciatore di comete parigino Pierre Méchain lo ha visto per la prima volta come un oggetto sfocato il gen. 17, 1786.

Perché tre rivoluzioni di questa cometa così quasi uguale dieci anni, ripercorre quasi lo stesso percorso attraverso il cielo a tali intervalli. Fedele a questo intervallo di 10 anni, la cometa non fu più vista fino a quando Caroline Herschel non la attraversò accidentalmente il 7 novembre 1795. La cometa Encke era quindi a circa 24 milioni di miglia (38,6 milioni di chilometri) dalla Terra, e suo fratello William riferì che poteva persino intravederla senza alcun aiuto ottico.

Un altro osservatore ha confrontato la cometa in luminosità con la Galassia di Andromeda. La cometa è stata visibile per tre settimane prima di scomparire nel crepuscolo serale, ma sfortunatamente gli astronomi non sono stati in grado di calcolare un’orbita adeguata per essa.

Ancora altri 10 anni passati. La cometa fu scoperta indipendentemente non da uno, ma da tre osservatori: Pons (Marsiglia), Huth (Francoforte sull’Oder) e Bouvard (Parigi) a poche ore l’uno dall’altro la mattina del 20 ottobre 1805.

La cometa sarebbe passata invisibile attraverso il sistema solare interno altre tre volte prima di essere nuovamente recuperata nel 1818 e il suo periodo insolitamente breve fu finalmente riconosciuto.

Jean Louis Pons a Marsiglia scoprì una cometa il 26 novembre 1818, ma non aveva modo di sapere che era lo stesso oggetto che aveva visto in precedenza nel 1805. Solo quando Johann Franz Encke, allora solo 27 anni, elaborò l’orbita, gli divenne chiaro che le comete osservate nel 1786, 1795, 1805 e 1818 erano una nello stesso. Portando avanti i suoi calcoli, predisse che la cometa sarebbe arrivata al perielio il 24 maggio 1822, cosa che fece.

La sua previsione era così accurata che gli astronomi attribuivano universalmente il nome di Encke alla cometa. Eppure, fino al giorno della sua morte, Encke ha sempre rifiutato di accettare il credito per la cometa che ora porta il suo nome. Ha sempre sostenuto che ha semplicemente calcolato la sua orbita e si riferiva ad essa come “Cometa Pons’.”

Dal calcolo di Encke, la cometa è stata vista su tutti i suoi ritorni con la sola eccezione dell’agosto 1944 quando la sua posizione sfavorevole nel cielo rese difficili le osservazioni in un momento in cui la maggior parte degli osservatori principali erano ostacolati dalle condizioni di guerra.

La Cometa di Encke è anche la prima cometa che è stata osservata in tutta la sua orbita. La cometa è stata fotografata all’estremità della sua orbita (afelio), prima nel settembre 1913 e di nuovo nell’agosto 1972.

La cometa Encke era ad aphelion nell’aprile 2012, ad una distanza di 381 milioni di miglia (613 milioni di km) dal sole. Ora, si sta precipitando nel quartiere della Terra, dove ha spazzato a 45 milioni di miglia (72,4 milioni di km) dalla Terra nell’ottobre. 17. Il 21 novembre, oscillerà all’interno dell’orbita di Mercurio — 31,4 milioni di miglia (50,5 milioni di km) dal sole.

Dalla sua scoperta del 1786, questo è il 62 ° ritorno registrato della cometa!

Sfortunatamente, nonostante la sua fama, gli skywatcher non dovrebbero aspettarsi uno spettacolo impressionante dalla cometa Encke. Avrete bisogno di un telescopio o per lo meno, un buon paio di binocoli per localizzarlo. Skywatchers avrà anche bisogno di un grafico stellare raffigurante il suo percorso proiettato contro le stelle di sfondo.

Raramente la Cometa Encke sviluppa una coda notevole. Con un periodo orbitale così piccolo, e innumerevoli centinaia, se non migliaia di precedenti visite nelle vicinanze del sole, questa cometa è probabilmente ” consumata.”Ormai, la maggior parte dei suoi ghiacci sono stati vaporizzati dal sole, e probabilmente consiste in un residuo di silicato abbastanza compatto, forse sottilmente mescolato con il resto dei suoi ghiacci originali.

Attualmente, la cometa si sta immergendo a sud e ad est attraverso la costellazione della Vergine, dove risiederà per i prossimi 10 giorni, un oggetto facile da vedere con un binocolo, attualmente incandescente a magnitudine 7 (più bassa è la magnitudine, più luminoso è l’oggetto; 6.5 segna la soglia di visibilità ad occhio nudo). Avrai bisogno di avere una mappa stellare che mostri il percorso notturno della cometa tra le stelle e una visione chiara verso est-sud-est circa un paio d’ore prima dell’alba.

Due al prezzo di uno

Pochi giorni dopo il suo novembre. 21 perielio, Encke sarà situato solo un paio di gradi a nord della tanto ballyhooed Cometa ISON che a sua volta potrebbe essere un oggetto ad occhio nudo a forse intorno magnitudine 3. Dopo di ciò, Encke scomparirà nel crepuscolo dell’alba e rimarrà fuori dalla nostra vista per il resto del 2013.

Se vi capita di avvistare la Cometa di Encke, l’avrete vista più volte di Encke stesso. Come ha notato una volta Robert S. Richardson, ex direttore associato del Griffith Observatory and Planetarium di Los Angeles:

“Sebbene abbia dedicato circa quarant’anni della sua vita a tenere traccia di questa cometa, Encke apparentemente non si è mai preso la briga di guardarla attraverso un telescopio; un uomo da scrivania fino alla fine!”

Nota del redattore: Se si scatta una foto di Comet Encke o qualsiasi altra straordinaria vista del cielo notturno e si desidera condividere per una possibile storia o galleria di immagini, si prega di contattare il managing editor Tariq Malik a [email protected]

Joe Rao serve come istruttore e docente ospite presso l’Hayden Planetarium di New York. Scrive di astronomia per Natural History magazine, the Farmer’s Almanac e altre pubblicazioni, ed è anche un meteorologo on-camera per News 12 Westchester, N. Y. Seguici @Spacedotcom, Facebook e Google+. Articolo originale su SPACE.com.

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