En publicaciones anteriores he escrito sobre nuestros esfuerzos para escalar algunos picos en los Apeninos a principios de este año, incluidos dos intentos en la montaña más alta de la península de Italia, Corno Grande de 2912 m, una vez desde el lado norte y otra vez desde el sur, y un intento en Monte Sirente de 2348 m.

A pesar de que estas fueron ascensiones de reconocimiento agradables, no pudimos llegar a la cima de ninguno de los picos por razones que pueden atribuirse ampliamente a las condiciones de nieve. Los Apeninos de esa parte de Italia (Abruzos) reciben varios metros de nieve en invierno, lo que ralentiza nuestro progreso y, en una ocasión, produce pendientes cargadas de avalanchas inadecuadas.

Estábamos decididos a levantar Corno Grande, y después de que Edita regresara a Roma después de su estadía de dos meses en Nepal, ayudando al Programa Mundial de Alimentos (PMA) con su respuesta al terremoto, partimos inmediatamente para nuestro tercer intento.

 ¿Qué, escalaste esa cosa? ¡Lárgate! Corno Grande de Campo Imperatore.
¿Qué, escalaste esa cosa? ¡Lárgate! Corno Grande de Campo Imperatore.

Los Apeninos son un rango diferente en verano, tan diferente que podrían estar en otro continente. Las subidas de invierno con condiciones inciertas y una medida de riesgo se convierten en caminatas sencillas en las colinas, pero está bien. Comencé mi viaje al aire libre como caminante de colinas, y seguiré siendo uno durante todo el tiempo que pueda caminar. La montaña que nos había dado tantos problemas en enero y febrero se convirtió en un aperitivo agradable en lo que iba a ser una fiesta de senderismo de montaña.

Los italianos no parecen tener una cultura de senderismo como la que tenemos en el Reino Unido. A menudo hemos tenido montañas para nosotros, que estarían llenas de gente en casa. La única excepción es Corno Grande, que es Snowdon de Italia, pero sin el tren. La ruta estándar, o Via Normale, comienza en el lado sur desde un lugar llamado Campo Imperatore, una vasta llanura de gran altitud cubierta de hierba, con un hotel y una estación de esquí en su extremo superior, a 2100 metros sobre el nivel del mar.

En febrero, el camino era intransitable, y tomamos un teleférico lleno de esquiadores desde Fonte Cerreto, a 1000 metros más abajo. Esta vez pudimos conducir.

En febrero no había señales de la Via Normale. Estaba enterrado bajo metros de nieve, y de hecho se había convertido en una pista de esquí. No había huellas que seguir, y tuvimos que tomar una ruta alternativa a lo largo de una cresta de nieve maravillosamente estrecha. En esta ocasión, había un camino fácil obvio excavado en la ladera debajo de nuestra cresta, un camino que algunas personas incluso subían en bicicleta.

 Un camino fácil excavado en la ladera hasta Sella Monte Aquila
Un camino fácil excavado en la ladera hasta Sella Monte Aquila

El camino conducía a un collado, Sella Monte Aquila, en otra meseta alta en la parte inferior de nuestra cresta. En febrero, vimos posibles rutas a través de esta meseta hasta el pie del hombro suroeste de Corno Grande. Sabíamos que un sendero llevaba hasta el hombro, pero las laderas estaban llenas de escombros de avalanchas. Vadeamos a través de la nieve hasta las rodillas hasta la base del hombro, y cavamos un pozo de nieve que levantó una capa de nieve tan fácilmente como pelar un plátano. Esto ayudó a explicar por qué no había huellas hasta el hombro, y por qué cientos de personas estaban ocupadas esquiando en Campo Imperatore, mientras que solo dos contemplaban escalar Corno Grande. Nos dimos la vuelta y caminamos por el cercano Monte Aquila como un pico de consuelo.

Todavía había parches de nieve en la meseta sobre Sella Monte Aquila la semana pasada, pero también un amplio sendero a través de laderas cubiertas de hierba adornadas con coloridas flores silvestres. La pendiente de avalancha era ahora un camino en zigzag hacia arriba, y pronto estábamos en la parte superior del hombro, muy por encima de las montañas circundantes, con la excepción de la suave corona de piedra de Pizzo d’Intermesoli al otro lado del valle hacia el oeste.

El sendero subió un poco más alto por el hombro hasta una pequeña cuenca debajo del pico oeste de Corno Grande, la más alta de sus tres cumbres. La Via Normale cruzó esta cuenca antes de zigzaguear por las laderas de pedregales en el lado opuesto. Decidimos desviarnos a la derecha para escalar la cresta oeste, una roca dentada con dorso de dinosaurio que prometía mejores vistas, menos personas y algunos emocionantes combates.

 Al pie de la cresta oeste de Corno Grande
Al pie de la cresta oeste de Corno Grande

Aunque la cresta estaba expuesta y una caída habría tenido graves consecuencias, la lucha fue fácil, e incluso hubo una barandilla de hierro atornillada en la roca para ayudar. La ruta estaba marcada por marcas de pintura roja y blanca y vagaba de izquierda a derecha de la cresta, rara vez manteniéndose en la cresta. Nos encontramos con algunas personas que subían y bajaban, pero nada que comparar con las hordas que podíamos ver subiendo por la Via Normale a través de la cuenca a nuestra izquierda.

Fue una lucha agradable, pero demasiado pronto. En poco tiempo volvimos a la Vía Normal al entrar en nubes delgadas. Aunque ya no teníamos vista, no era difícil saber cuándo llegamos a la cumbre. Además de la gran cruz de hierro que se encuentra en la cima de cada montaña italiana, había otras 50 personas apretadas entre las rocas y comiendo su panini. Esperamos nuestro turno para una foto de la cumbre y encontramos un pequeño espacio para sentarnos a tomar un refrigerio por nuestra cuenta. Nos había llevado solo 2 horas y media llegar a la cima desde el aparcamiento de Campo Imperatore. Nos había llevado tres intentos llegar allí,pero en el tercero apenas hemos sudado.

Tomamos la Via Normale de regreso a la cuenca. Justo antes de unirse a la cresta oeste, hay una corta travesía con vistas a los picos este y central de Corno Grande, más bajos que el pico oeste, pero un poco más difíciles de escalar. Pudimos ver figuras en la parte superior de ambos, pero no pudimos ver si las rutas eran una escalada en roca o una difícil lucha. A unos 200 metros por debajo de nosotros, en la brecha entre los tres picos, estaba el pequeño Glaciar Calderone, que entendemos es el más meridional de Italia. Probablemente no estará por mucho tiempo.

 Subiendo por la cresta oeste de Corno Grande
Subiendo por la cresta oeste de Corno Grande

En el camino nos sorprendió ver a personas con cascos de escalada atados a sus mochilas, y ahora comprendimos por qué. Tantas personas suben a Corno Grande por Via Normale que se ha convertido en una de esas laderas de pedregales donde la mayoría de las piedras se han deslizado gradualmente a lo largo de los años, dejando solo unos pocos guijarros sueltos en la superficie, guijarros que se pueden patear fácilmente a las personas de abajo. Nos cuidamos, a veces adoptando el método de sentarnos y bajarnos sobre la roca de abajo.

Mirando hacia atrás desde la cuenca pudimos ver docenas de figuras negras revoloteando por la ruta, el tipo de línea humana que envía a algunos observadores del Everest de sillón incandescentes de rabia. Se ve bastante a menudo en las populares colinas británicas, pero esta es la primera vez que hemos visto este fenómeno en Italia.

deambulamos de regreso al aparcamiento, disfrutando de la vista mientras descendíamos. Fue una subida corta, pero memorable. Hay otras rutas y otros picos en Corno Grande, y probablemente regresaremos.

 Mirando hacia atrás las figuras de Via Normale
Mirando hacia atrás las figuras de Via Normale

Corno Grande es el punto más alto del macizo del Gran Sasso, en la franja norte de la región italiana de Abruzos. Condujimos hacia el sur hasta la siguiente cordillera, Sirente-Velino, y pasamos tres días allí explorando más picos y caminatas.

Al día siguiente subimos al Monte Velino, a 2486m, el pico más alto de la cordillera. Fue una caminata memorable que comenzó en una llanura de gran altitud al final de una pista de tierra de 5 km. El sendero se elevó a través de bosques de hayas hasta un encantador valle verde. Subimos a un collado y tuvimos un fantástico paseo por la cresta en forma de herradura del techo del mundo, mientras lo seguíamos hasta el distante Monte Velino en el lado opuesto de un profundo valle.

Aunque la mayor parte de la escalada de Corno Grande había sido por laderas rocosas estériles, esta caminata era agradablemente verde, excepto el Monte Velino, que desde la distancia parecía la superficie de la luna. Pero cuando llegamos allí nos encontramos con sus laderas rocosas repletas de coloridas flores silvestres de color púrpura, amarillo y blanco, encajadas en grietas improbables.

 Trekking hacia Monte Velino en una cresta agradablemente verde
Trekking hacia Monte Velino en una cresta agradablemente verde

En el tercer día escalamos 2348m Monte Sirente, otra montaña que nos había dado dificultad a principios de año. Intentamos subirlo desde el lado este, lo que implicó buscar un barranco de nieve práctico entre acantilados escarpados. Monte Sirente puede describirse más adecuadamente como una escarpa en lugar de una montaña. En su lado occidental se eleva gradualmente sobre laderas cubiertas de hierba y rocas que terminan abruptamente en el borde de un precipicio.

Dejé que Edita liderara el camino cuando intentamos escalar el Monte Sirente en marzo. Estaba a punto de intentar escalar Lhotse en el Himalaya, y pensé que romper el sendero a través de la nieve hasta las rodillas sería un buen entrenamiento para ella. No parecía importarle.

Esta vez la dejé llevar porque su vista parecía ser mejor para detectar las marcas de pintura descoloridas en las rocas que marcaban el rastro. Mi contribución fue la lectura de mapas, una habilidad que he aprendido en Gran Bretaña usando mapas de Ordnance Survey, mapas que son tan detallados y actualizados que si se le cae un pepinillo de su sándwich mientras se detiene a comer en algún lugar en la ladera de una colina, probablemente aparecerá en la próxima edición.

 Sabrás que estás en la cima del Monte Sirente cuando encuentres una gran cruz en el borde de un precipicio
Sabrás que estás en la cima del Monte Sirente cuando encuentres una gran cruz en el borde de un precipicio

La 1:25.000 mapas Edizioni il Lupo que tengo para esta parte de Italia son bastante buenos, pero a veces las características que están marcadas no coinciden con las condiciones en el suelo. Con frecuencia he tenido problemas para encontrar una ruta a través de pueblos y bosques al comienzo de un sendero hasta que recogimos las marcas de pintura más arriba.

Dicho esto, en Monte Velino me las arreglé para perder una señal tan obvia que podría haber estado cantando Dios Salve a la Reina para atraer mi atención mientras pasaba. En el Monte Sirente, un sendero que estaba marcado en el mapa de alguna manera se había ido sin permiso, y esto me confundió al comienzo de la caminata. Edita habla algo así como seis idiomas en diversos grados, y en este punto aproveché la oportunidad para expandir su inglés con algunas de nuestras profanidades más inusuales hasta que nos elevamos por encima del bosque y pude ver dónde estábamos.

Las marcas de pintura no eran realmente necesarias en el flanco occidental de Monte Sirente. Una vez por encima de la línea de árboles, simplemente continúe 500 metros por una gran pendiente de hierba hasta que termine en un acantilado de 500 metros. Si pierdes la cumbre, lo sabrás durante unos segundos mientras caes. Desde la parte superior había una vista fantástica hacia el enorme Piano delle Rocche, y casi podíamos ver nuestro hotel a 1000 metros debajo de nosotros.

Descendiendo de la cima del Monte Sirente, con nuestro hotel en el valle del Piano delle Rocche 1000m por debajo
Descendiendo de la cima del Monte Sirente, con nuestro hotel en el valle del Piano delle Rocche 1000m por debajo

El cuarto día tuve que tomar mi vuelo de regreso de Roma por la noche, así que en lugar de subir a otra gran colina hicimos un paseo más corto por el Desfiladero de Celano, un valle tan estrecho que haría que la mente de un lector de correo Diario pareciera tan amplia como el Mar Mediterráneo.

El desfiladero es intransitable en invierno, y mi guía me dijo que si había más de un goteo de agua en el lecho del arroyo en su boca, no tendría sentido continuar. Pronto descubrimos por qué. En su parte más ancha no tenía más de 50 metros de ancho, y sus secciones más estrechas eran más de 3 metros, con acantilados verticales 50 veces más altos a ambos lados. Estábamos literalmente revolcándonos sobre rocas en un lecho de arroyo seco. Donde penetraban bolsas de luz solar, una estrecha franja de bosque de hayas había surgido en el suelo del valle.

Mi guía también prometía una cascada un par de horas por la garganta, lo que parecía tan probable como encontrar un glaciar allí. No habíamos visto ni una gota de agua en ninguna de las colinas circundantes en los últimos tres días, y nos sorprendió cuando el sonido del agua corriente penetró en los árboles y la cascada apareció debidamente. El lugar a donde fue después siguió siendo un misterio.

 En un lecho de río seco en el Desfiladero de Celano
En un lecho de río seco en el Desfiladero de Celano

Solo descubrí la región de los Abruzos en Italia hace unos meses. Ahora me resulta familiar, pero nunca deja de sorprenderme. Es un paraíso para caminantes de colinas: un festín de montañas accesibles dos veces más altas que las que tenemos en el Reino Unido agrupadas en una amplia área. El clima es cien veces mejor, pero a esa altitud el clima también es cómodo. Hay una red de senderos bien señalizados que casi nadie utiliza. Había multitudes en Corno Grande, pero en los días siguientes apenas vimos otra alma. Nuestras tres montañas eran muy diferentes, y teníamos dos de ellas completamente para nosotros.

Si te gusta caminar por la colina, ve allí. ¿Mencioné el jamón y el formaggio panini para su merienda a la hora del almuerzo, y el vino rosso por la noche?

Puedes ver todas mis fotos de nuestro viaje en mi álbum de Flickr.

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