Mientras que todos los ojos han estado en el Cometa potencialmente deslumbrante ISON a medida que se acerca al sol, uno de los cometas más estudiados de la historia, llamado Cometa Encke, hará su paso más cercano con el sol solo una semana antes de ISON.

Aparte del Cometa Halley, el Cometa Encke podría ser considerado como el «Viejo Fiel» entre los cometas. Es probable que tenga una de las historias más famosas y ricas de los misteriosos y helados vagabundos que se abren camino entre los planetas.

Encke es el cometa con el período orbital documentado más corto — tardando casi exactamente 3,3 años en completar una revolución alrededor del sol. Debido a que no se acerca a Júpiter gigante tan de cerca como otros cometas periódicos, la órbita de Encke se ha mantenido más o menos estable durante cientos de años.

Este año, el Cometa Encke alcanzará el perihelio, su punto más cercano al sol, el noviembre. 21. Cada vez que el perihelio cae en noviembre, diciembre o enero, el cometa se coloca muy favorablemente para los observadores en el Hemisferio Norte.

Por el contrario, cuando el perihelio es en mayo, junio o julio, el cometa es difícil o imposible de ver al norte del ecuador, pero se puede ver bien desde el Hemisferio Sur.

Objetos perdidos

La historia del cometa Encke se remonta a más de dos siglos. El cazador de cometas parisino Pierre Méchain lo vio por primera vez como un objeto borroso en enero. 17, 1786.

Debido a que tres revoluciones de este cometa casi equivalen a diez años, recorre casi el mismo camino a través del cielo a tales intervalos. Fiel a este intervalo de 10 años, el cometa no fue visto de nuevo hasta que Caroline Herschel accidentalmente lo cruzó el 7 de noviembre de 1795. El cometa Encke estaba entonces a unos 24 millones de millas (38,6 millones de kilómetros) de la Tierra, y su hermano William informó que incluso podía verlo sin ninguna ayuda óptica.

Otro observador comparó el brillo del cometa con la Galaxia de Andrómeda. El cometa fue visible durante tres semanas antes de desaparecer en el crepúsculo de la tarde, pero desafortunadamente, los astrónomos no pudieron calcular una órbita adecuada para él.

Pasaron otros 10 años. El cometa fue descubierto de forma independiente no por uno, sino por tres observadores: Pons (Marsella), Huth (Frankfurt-on-Oder) y Bouvard (París) a varias horas de distancia el uno del otro en la mañana del 20 de octubre de 1805.

El cometa pasaría sin ser visto a través del sistema solar interior tres veces más antes de ser recuperado de nuevo en 1818 y su inusualmente corto período fue finalmente reconocido.

Jean Louis Pons en Marsella descubrió un cometa el 26 de noviembre de 1818, pero no tenía forma de saber que era el mismo objeto que había visto anteriormente en 1805. Solo cuando Johann Franz Encke, entonces de solo 27 años, calculó la órbita, le quedó claro que los cometas observados en 1786, 1795, 1805 y 1818 eran uno en el mismo. Adelantando sus cálculos, predijo que el cometa llegaría al perihelio el 24 de mayo de 1822, y así fue.

Su pronóstico era tan preciso que los astrónomos agregaron universalmente el nombre de Encke al cometa. Sin embargo, hasta el día de su muerte, Encke siempre se negó a aceptar el crédito por el cometa que ahora lleva su nombre. Siempre sostuvo que simplemente calculaba su órbita y se refería a ella como «Cometa Pons».»

Desde el cálculo de Encke, el cometa ha sido visto en cada uno de sus retornos con la única excepción de agosto de 1944, cuando su posición desfavorable en el cielo dificultó las observaciones en un momento en que la mayoría de los principales observatorios se vieron obstaculizados por condiciones de guerra.

El cometa de Encke es también el primer cometa que se ha observado a lo largo de su órbita. El cometa fue fotografiado en el otro extremo de su órbita (afelio), primero en septiembre de 1913 y de nuevo en agosto de 1972.

El cometa Encke estaba en afelio en abril de 2012, a una distancia de 381 millones de millas (613 millones de km) del sol. Ahora, se está precipitando en el vecindario de la Tierra, donde barrió a 45 millones de millas (72.4 millones de km) de la Tierra en octubre. 17. El 21 de noviembre, oscilará dentro de la órbita de Mercurio, a 31,4 millones de millas (50,5 millones de km) del sol.

Desde su descubrimiento en 1786, ¡este es el 62º regreso registrado del cometa!

Desafortunadamente, a pesar de su fama, los observadores del cielo no deberían esperar una presentación impresionante del Cometa Encke. Usted necesitará un telescopio o, al menos, un buen par de binoculares para localizarlo. Los observadores del cielo también necesitarán una carta estelar que represente su trayectoria proyectada contra las estrellas de fondo.

Rara vez el cometa Encke desarrolla una cola notable. Con un período orbital tan pequeño, e incontables cientos, si no miles de visitas previas a la vecindad del sol, este cometa probablemente esté «desgastado».»A estas alturas, la mayoría de sus hielos han sido vaporizados por el sol, y probablemente consiste en un residuo de silicato bastante compacto, quizás ligeramente mezclado con el resto de sus hielos originales.

Actualmente, el cometa se sumerge hacia el sur y el este a través de la constelación de Virgo, donde residirá durante los próximos 10 días, un objeto fácil de ver en binoculares, que actualmente brilla a magnitud 7 (cuanto menor sea la magnitud, más brillante será el objeto; 6.5 marca el umbral de visibilidad a simple vista). Necesitarás tener una carta estelar que muestre la trayectoria nocturna del cometa entre las estrellas y una vista despejada hacia el este-sureste aproximadamente un par de horas antes del amanecer.

Dos por el precio de uno

unos días después de su Nov. 21 de perihelio, Encke se situará a solo un par de grados al norte del Cometa ISON, que a su vez podría ser un objeto a ojo desnudo en quizás alrededor de la magnitud 3. Después de eso, Encke desaparecerá en el crepúsculo del amanecer y permanecerá fuera de nuestra vista durante el resto de 2013.

Si por casualidad haces un avistamiento del Cometa Encke, lo habrás visto más veces que el propio Encke. Como señaló Robert S. Richardson, ex director asociado del Observatorio y Planetario Griffith en Los Ángeles:

» Aunque dedicó unos cuarenta años de su vida a seguir la pista de este cometa, al parecer Encke nunca se tomó la molestia de mirarlo a través de un telescopio; ¡un hombre de escritorio hasta el final!»

Nota del editor: Si toma una foto del Cometa Encke o de cualquier otra vista increíble del cielo nocturno y desea compartir una posible historia o galería de imágenes, póngase en contacto con el editor gerente Tariq Malik en [email protected]

Joe Rao se desempeña como instructor y conferencista invitado en el Planetario Hayden de Nueva York. Escribe sobre astronomía para la revista de Historia Natural, el Almanaque del Agricultor y otras publicaciones, y también es meteorólogo en cámara para News 12 Westchester, Nueva York.Síguenos en Spacedotcom, Facebook y Google+. Artículo Original en SPACE.com.

noticias Recientes

{{ articleName }}

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada.

lg