Q Mi empresa entregó una carga el 15 de noviembre. El destinatario descargó el envío sin incidentes y el recibo de entrega se ejecutó sin aviso de daños. Más de un mes después, el consignatario presentó una reclamación por daños ocultos. ¿Somos responsables de esta reclamación en estas circunstancias?

A Los daños ocultos son el tipo más problemático de reclamaciones de carga. Con frecuencia se les liquida por un porcentaje de su valor real porque ni el reclamante ni el porteador pueden probar quién fue realmente culpable o responsable de la pérdida.

Se ha sostenido a menudo que la emisión de un conocimiento de embarque claro y la anotación de los daños por el consignatario en el momento de la entrega crean una presunción refutable en virtud de la Enmienda Carmack de que el porteador es responsable de los daños. En esta circunstancia, el cargador no tiene que probar negligencia o causalidad, y corresponde al porteador probar una de las cinco excepciones del common law (acto del cargador, fuerza mayor, enemigo público, autoridad pública o vicio inherente a la carga).

En situaciones de daños ocultos, sin embargo, el cargador no tiene el beneficio de la presunción de que el envío sufrió daños en tránsito. La cuestión de la responsabilidad se vuelve mucho más intenso.

Para los transportistas, no hay sustituto para la inspección inmediata y un desarrollo exhaustivo de los hechos. Si el envío no mostró signos visibles de daños en el momento de la entrega, es muy posible que haya sufrido daños cuando se presentó al transportista desde el principio. Además, el testimonio de su conductor en el sentido de que el envío viajó de forma segura desde el origen hasta el destino ahora es relevante, ya que el remitente ha perdido el beneficio de la presunción.

Independientemente del momento en que se notifique el daño oculto, el reclamante tiene la difícil carga de probar que, aunque el envío fue aceptado sin objeciones, sufrió daños en el momento de la entrega. Además, hay una antigua serie de casos, que aún se reflejan en el lenguaje de algunas tarifas de la oficina, que sugieren que si un destinatario no le notifica dentro de los 15 días posteriores a la entrega, debe probar que la pérdida o el daño no se incurrió después de la entrega.

Al inspeccionar un envío con daños ocultos, preste especial atención al embalaje. Si el contenedor de envío ahora está aplastado, ¿no debería haberse observado fácilmente ese hecho cuando se entregó el envío? Si, por el contrario, el contenedor de envío está intacto, ¿el contenido del contenedor estaba suficientemente embalado para soportar los peligros ordinarios del transporte? ¿Es igual de probable que el envío se dañara antes de la recogida y que el defecto no fuera observable por el conductor en ese momento?

Finalmente, con respecto a los daños ocultos, es importante recordar que artículos como maquinaria usada, equipo científico o electrónica pueden ser extremadamente susceptibles a daños en tránsito que no se descubren hasta que el consignatario intenta usar el artículo. Dado el alto valor de estos artículos, los transportistas deben considerar seriamente la evaluación de la liberación para limitar las responsabilidades y tomar precauciones adicionales para asegurarse de que el producto, si se usa, esté en pleno funcionamiento en el punto de recogida y se inspeccione y pruebe adecuadamente en presencia del conductor en el momento de la entrega.

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