Q Mon entreprise a livré un chargement le 15 novembre. L’envoi a été déchargé par le destinataire sans incident et le reçu de livraison a été exécuté sans avis de dommage. Plus d’un mois plus tard, le destinataire a déposé une réclamation pour dommages cachés. Sommes-nous responsables de cette réclamation dans ces circonstances?

A Les dommages cachés sont le type de réclamation de fret le plus gênant. Souvent, ils sont réglés pour un pourcentage de leur valeur réelle car ni le demandeur ni le transporteur ne peuvent prouver qui était réellement en faute ou responsable de la perte.

Il a souvent été jugé que la délivrance d’un connaissement clair et d’une notation des dommages par le destinataire au moment de la livraison crée une présomption réfutable en vertu de l’amendement Carmack que le transporteur est responsable des dommages. L’expéditeur, dans ce cas, n’a pas à prouver la négligence ou le lien de causalité, et il appartient au transporteur de prouver l’une des cinq exceptions de common law (acte de l’expéditeur, cas de force majeure, ennemi public, autorité publique ou vice inhérent à la cargaison).

Dans les situations de dommages cachés, cependant, l’expéditeur ne bénéficie pas de la présomption que l’envoi a été endommagé pendant le transport. La question de la responsabilité devient beaucoup plus complexe.

Pour les transporteurs, rien ne remplace une inspection immédiate et un développement approfondi des faits. Si l’envoi ne présentait aucun signe visible de dommage à la livraison, il se peut qu’il ait été endommagé lors de la remise au transporteur au départ. De plus, le témoignage de votre chauffeur à l’effet que l’envoi a roulé en toute sécurité de l’origine à la destination est maintenant pertinent puisque l’expéditeur a perdu le bénéfice de la présomption.

Quel que soit le moment où le dommage dissimulé est signalé, il est difficile pour le demandeur de prouver que même si l’envoi a été accepté sans objection, il a été endommagé lors de la livraison. De plus, il existe une vieille lignée de cas – encore reflétée dans le langage de certains tarifs de bureau – qui suggèrent que si un destinataire ne vous informe pas dans les 15 jours suivant la livraison, il doit prouver que la perte ou le dommage n’a pas été subi après la livraison.

Lors de l’inspection d’un envoi endommagé dissimulé, portez une attention particulière à l’emballage. Si le conteneur d’expédition est maintenant écrasé, ce fait n’aurait-il pas dû être facilement observable lors de la livraison de l’envoi? Si, en revanche, le conteneur d’expédition est intact, le contenu du conteneur était-il suffisamment emballé pour résister aux dangers ordinaires du transport? Est-il tout aussi probable que l’envoi ait été endommagé avant le ramassage et que le défaut n’ait pas été observable par le conducteur à ce moment-là?

Enfin, en ce qui concerne les dommages cachés, il est important de se rappeler que des articles tels que des machines d’occasion, des équipements scientifiques ou des appareils électroniques peuvent être extrêmement susceptibles de subir des dommages de transit qui ne sont découverts que lorsque le destinataire tente d’utiliser l’article. Compte tenu de la valeur élevée de ces articles, les transporteurs devraient sérieusement envisager une évaluation libérée pour limiter les responsabilités et prendre des précautions supplémentaires pour s’assurer que le produit, s’il est utilisé, est pleinement opérationnel au point de ramassage et qu’il est inspecté et testé de manière adéquate en présence du conducteur au moment de la livraison.

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