Par Austin Rahskopf

Les clauses de non-concurrence au Colorado sont-elles légales? Eh bien, comme pour beaucoup de choses dans la loi, cela dépend. Les accords de non-concurrence sont des accords qui protègent les secrets commerciaux et garantissent que les employés n’utilisent pas de pratiques commerciales ou de secrets pour saper l’entreprise. Les propriétaires de petites entreprises et les franchiseurs du Colorado voudront peut-être inclure des clauses de non-concurrence dans leurs contrats d’emploi et de franchise, mais il y a certaines nuances dans la loi du Colorado à connaître. Au Colorado, les non-concurrents sont considérés comme nuls si l’accord restreint le droit de toute personne de recevoir une compensation pour l’exécution d’une main-d’œuvre qualifiée ou non qualifiée pour tout employeur. Étant donné que, il existe des exceptions à cette règleread lisez la suite pour savoir si votre petite entreprise ou votre franchise peut inclure une clause de non-concurrence au Colorado.

Par la loi du Colorado, un accord de non-concurrence (non-concurrence) s’appliquera à:

A) Tout contrat d’achat et de vente d’une entreprise ou des actifs d’une entreprise;

B) Tout contrat de protection des secrets d’affaires;

C) Toute disposition contractuelle prévoyant le recouvrement des frais d’éducation et de formation d’un employé qui a servi un employeur pendant une période de moins de deux ans;

D) Le personnel de direction et de gestion et les dirigeants et les employés qui constituent du personnel professionnel pour le personnel de direction et de gestion.

Colorado a rendu les non-concurrents valides dans ces quatre domaines, mais que signifient-ils réellement pour un propriétaire d’entreprise ou un franchiseur, et quelles sont leurs limites? Je déballerai chaque catégorie ci-dessous, afin que vous, en tant que propriétaire d’entreprise, puissiez protéger son entreprise tout en opérant dans le Colorado.

I. Pour l’achat et la vente d’une entreprise ou des actifs d’une entreprise

Souvent, un propriétaire d’entreprise voudra vendre son entreprise ou ses actifs commerciaux, ce qui pourrait entraîner la disponibilité de certaines de ses informations exclusives. Au Colorado, c’est le type de contrat où une clause de non-concurrence serait exécutoire. Cependant, le simple fait d’avoir les mots non-concurrence dans un contrat de vente d’une entreprise ou d’actifs commerciaux ne rend pas la non-concurrence valide. Les tribunaux du Colorado veulent voir que la non-concurrence est raisonnable. Pour satisfaire à cette exigence « raisonnable », les termes de la durée et de la portée géographique doivent être raisonnables.

Eh bien, qu’est-ce qu’une durée et une portée géographique raisonnables?

La réponse facile est de montrer ce qui n’est pas raisonnable. National Graphics Company a découvert qu’une façon d’être déraisonnable était de garder le silence sur la durée et la portée géographique. En ne précisant pas combien de temps ses employés devaient s’abstenir de concourir et dans quels domaines ils étaient empêchés de concourir, les tribunaux du Colorado ont rendu nulle l’ensemble de la clause de non-concurrence, même s’il s’agissait de la vente d’actifs d’une entreprise. Si une clause de non-concurrence est muette quant à la portée géographique et à la durée, alors un tribunal du Colorado peut simplement déclarer le tout invalide.

Prenez les franchises, par exemple. Lorsque les propriétaires de franchise revendent leur franchise à un tiers, le franchiseur a la capacité, via une clause de non-concurrence, d’empêcher le propriétaire de franchise vendeur d’ouvrir une entreprise concurrente. Cependant, comme indiqué ci-dessus, pour que cette clause soit valable, elle doit inclure une portée géographique avec une durée.

II. Pour la protection des secrets d’affaires

Cette catégorie de non-concurrents exécutoires au Colorado est nécessaire pour un marché concurrentiel. Pourquoi quelqu’un inventerait-il une nouvelle technique ou stratégie commerciale s’il ne pouvait pas protéger ces secrets commerciaux? Un propriétaire de petite entreprise risquerait son avantage concurrentiel chaque fois qu’il embaucherait un nouvel employé ou un fournisseur pour effectuer des réparations ou des audits. Heureusement, au Colorado, les non-concurrents sont autorisés pour les cas de protection du secret commercial. Les secrets commerciaux peuvent comprendre: la conception, le processus, la procédure, la formule, l’amélioration, les informations commerciales ou financières confidentielles, les noms, adresses ou numéros de téléphone de la liste, ou d’autres informations relatives à toute entreprise ou profession qui sont secrètes et de valeur.

En tant que propriétaire de petite entreprise ou franchiseur, il est important de comprendre que le tribunal évaluera le secret commercial en fonction de six facteurs pour déterminer s’il s’agit d’un secret qui doit être protégé. Le simple fait d’appeler votre procédure un secret commercial ne suffit pas au Colorado pour justifier une protection par une clause de non-concurrence. Le tribunal examinera (1) la mesure dans laquelle les renseignements sont connus à l’extérieur de l’entreprise; (2) la mesure dans laquelle ils sont connus de ceux qui sont à l’intérieur de l’entreprise, tels que les employés; (3) les précautions prises par le détenteur du secret d’affaires pour protéger le secret de l’information; (4) les économies réalisées et la valeur pour le détenteur de l’information par rapport aux concurrents; (5) les efforts ou l’argent dépensés pour obtenir et développer l’information; et (6) le temps et les dépenses qu’il faudrait pour que d’autres acquièrent et dupliquent l’information. Colo. Rév. Stat. § 7-74-102(4) (2010).

Les propriétaires d’entreprise devraient utiliser cette loi comme guide pour rédiger leur contrat de travail afin de s’assurer que les non-concurrents seront respectés (mais un meilleur choix est de faire rédiger le contrat de travail par un avocat de petite entreprise!) La chose la plus importante qu’un propriétaire d’entreprise ou un franchiseur pourrait faire s’il croit posséder un secret commercial est de documenter le plus en détail possible la valeur du secret commercial, le temps ou les ressources nécessaires pour le développer, les mesures mises en place pour le protéger et à quel point il est unique. Faire signer à chaque fournisseur et à chaque employé une clause de confidentialité pour travailler sur place est un excellent moyen de montrer que des mesures ont été prises pour protéger les informations. De plus, le fait de permettre uniquement aux gestionnaires de traiter les informations montre des mesures limitatives pour empêcher d’autres personnes d’acquérir les informations. Cet élément de protection est essentiel, car si les informations sont accessibles à tous ceux qui entrent dans l’établissement ou sont connues du public, elles ne constituent pas un secret d’affaires et ne justifient donc pas une protection.

III. Toute disposition contractuelle prévoyant le recouvrement des frais d’éducation et de formation d’un employé qui a servi un employeur pendant une période de moins de deux ans.

Cette troisième exception à la politique publique du Colorado contre les non-concurrents concerne la formation des employés. Si vous êtes un propriétaire d’entreprise ou un franchiseur qui exploite une entreprise nécessitant une période de formation rémunérée, un non-concours sera jugé valide si vous incluez dans le Contrat de travail une clause exigeant le remboursement des frais de formation. Cela ne doit pas nécessairement être monétaire, mais pourrait obliger les employés à travailler pour l’entreprise pendant une période raisonnable qui permettrait à l’entreprise d’obtenir un retour sur leur investissement en formation. Sans cette clause de remboursement, les employés peuvent recevoir une formation d’une entreprise et changer d’emploi à une autre et la non-concurrence ne sera pas maintenue. Pour protéger votre investissement et vous assurer que vos programmes de formation profitent à votre entreprise et non à un concurrent, n’oubliez pas d’inclure une clause de remboursement de la formation dans votre contrat de travail.

IV. Le personnel de direction et de gestion et les dirigeants et employés qui constituent du personnel professionnel pour le personnel de direction et de gestion.

La dernière exception concerne le personnel de direction. Alors, quelqu’un avec un titre de gestion est-il lié par une non-concurrence? La réponse n’est pas nécessairement. Comme pour les trois autres exceptions, le tribunal exige que le propriétaire de l’entreprise démontre que l’exception devrait être autorisée. Pour le montrer au personnel de direction, le chef d’entreprise doit montrer que l’employé agit de manière autonome, est « l’homme clé » et supervise les opérations de l’entreprise et constitue le « cœur de l’entreprise ». »

Ceci est facile à montrer pour les postes de haute direction, mais peut être délicat lorsqu’on essaie de déterminer si un superviseur constitue un « homme clé » ou un employé technique qui est le seul à avoir les connaissances nécessaires pour exécuter l’opération. Comme dans la deuxième exception (Secrets commerciaux), la clé est de tout documenter. Si votre nouvel employé va en effet superviser les opérations commerciales et avoir des responsabilités d' »homme clé », votre accord d’employé doit énoncer ces choses explicitement. Mais il ne suffit pas d’énumérer les responsabilités professionnelles sans que ces responsabilités ne soient réellement exercées. L’employé devrait en fait jouer un rôle au cœur de l’entreprise et avoir accès à des informations sensibles de l’entreprise qui doivent être protégées de la connaissance du public. Si un propriétaire d’entreprise peut démontrer que l’employé occupait un poste de direction, avait accès aux informations de l’entreprise et supervisait le personnel, il est probable qu’un tribunal du Colorado confirmera la non-concurrence.

V. Conclusion

Une clause de non-concurrence au Colorado doit satisfaire à l’une des quatre exceptions énumérées dans la loi et doit satisfaire à la norme raisonnable. Documentez toujours ce qui est protégé, la valeur de sa protection, les mesures prises pour le protéger, la nécessité de tirer profit de toute formation dispensée et le statut managérial des employés qui aident à gérer l’entreprise.

Si vous souhaitez plus d’informations ou si vous ne savez pas comment rédiger un contrat de non-concurrence dans un contrat de travail, n’hésitez pas à nous contacter à Paperbark Law.

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