Desi Arnaz

Desi Arnaz (1917-1986) est surtout connu pour la populaire émission de télévision des années 1950, I Love Lucy, une comédie de situation qu’il a contribué à créer avec sa femme Lucille Ball, avec qui il a été marié de 1940 à 1960 . Arnaz a joué « Ricky Ricardo », un chef d’orchestre d’origine cubaine en difficulté dont la femme pleine d’entrain Lucy (jouée par Ball) était toujours engagée dans une sorte de méfait comique. Dans les coulisses, Arnaz était connu comme un homme d’affaires et un producteur averti et un pionnier dans les premières années de la télévision.

Bien que les dirigeants du réseau aient d’abord été réticents à lancer Arnaz aux côtés d’une rousse américaine comme Lucy, Arnaz et Ball ont accepté de verser 39 000 from de leurs salaires aux coûts de production de I Love Lucy pour assurer le lancement de la série. La comédie est rapidement devenue l’un des spectacles les plus populaires de la décennie. Comme Scholastic Update l’a noté en 1988, le rôle d’Arnaz dans l’émission a aidé les Américains à « accepter les immigrants hispaniques non seulement comme des étrangers exotiques, mais comme des Hispano-Américains. »

Desiderio Alberto Arnaz y De Acha est né le 2 mars 1917 à Santiago, Cuba. Son père Desiderio était maire de Santiago et un riche propriétaire dont les propriétés comprenaient un ranch de bétail, deux fermes laitières et une villa sur une petite île de la baie de Santiago. La mère de Desi, l’ancienne Dolores de Acha, était la fille de l’un des fondateurs de la société de rhum Bacardi. À l’adolescence, Arnaz devait fréquenter l’université avant de se lancer dans une carrière en droit et en politique.

A fui Cuba

Cependant, les troubles politiques à Cuba ont radicalement changé la direction de la vie d’Arnaz. En août 1933, la maison Arnaz à Santiago est incendiée et saccagée. Alors qu’Arnaz et sa mère ont réussi à s’échapper en lieu sûr, son père, un député nouvellement élu, a été mis en prison. Pendant son séjour, il a été informé par le nouveau chef de l’État, Fulgencio Batista, qu’il serait libéré s’il quittait le pays. Promettant d’envoyer chercher sa femme (dont il divorcera plus tard) et son fils, le père d’Arnaz part pour Miami.

En juin 1934, le Desi, âgé de 17 ans, arrive en Amérique et est accueilli par son père, qui avait créé une entreprise d’import-export avec deux autres réfugiés à Miami. Pour économiser de l’argent, père et fils vivaient dans l’entrepôt de l’entreprise et mangeaient des boîtes de porc et de haricots. Ils ont utilisé des battes de baseball pour éloigner les rats qui se précipitaient dans le bâtiment. Après l’école, le jeune Arnaz a travaillé au nettoyage des cages à oiseaux pour un homme qui vendait des canaris en consignation dans les pharmacies de la région.

Débuts musicaux

Pendant ce temps, Arnaz a été recommandé à un chef de groupe par le grand-père d’une petite amie. Armé d’une guitare usagée achetée pour 5 $ chez un prêteur sur gages et d’une installation avec l’instrument — il l’avait souvent utilisé à Cuba pour faire une sérénade au sexe opposé — Arnaz a persuadé son père de le laisser prendre ce nouveau travail à 39a par semaine à l’Hôtel Roney Plaza. Xavier Cugat, le  » roi  » de la musique de danse latine a vite découvert le jeune musicien. Après ses études secondaires et un passage dans l’orchestre de Cugat, Arnaz fait ses débuts à Miami Beach en décembre 1937.

Le Desi Arnaz Orchestra a obtenu des critiques favorables à New York et à Miami. Les collaborateurs, Lorenz Hart et Richard Rodgers, ont demandé au jeune chef d’orchestre d’auditionner pour leur prochaine comédie musicale de Broadway Too Many Girls. Arnaz a décroché le rôle de l’étudiant d’échange latino-américain. Bientôt, le jeune homme de 23 ans était en route pour Hollywood pour apparaître dans la version cinématographique de la comédie musicale, mettant en vedette l’actrice de studio de 28 ans, Lucille Ball.

« La première scène de Lucy et Desi ensemble dans le film Trop de filles l’obligeait à jeter un coup d’œil sur elle et à s’évanouir en extase », a commenté Warren G. Harris dans Lucy & Desi. « Cela ne demandait pas beaucoup de talent d’acteur; à ce moment-là, ils étaient déjà amoureux dans la vraie vie. »La relation a été passionnée et tumultueuse dès le départ, ponctuée d’affrontements de tempérament et de jalousie. La plupart des désaccords portaient sur la nature coquette d’Arnaz. Pourtant, ils en sont venus à prendre profondément soin les uns des autres. Arnaz l »appelait « Lucy » même si elle s »était longtemps appelée « Lucille ». » »Je n’aimais pas le nom de Lucille », se souvient Arnaz dans son autobiographie.  » Ce nom avait été utilisé par d’autres hommes. « Lucy  » était à moi seule. »

Lucy et Desi

Le 30 novembre 1940, Ball et Arnaz se sont mariés dans le Connecticut avec une alliance achetée à la dernière minute chez Woolworth’s. « S’enfuir avec Desi était la chose la plus audacieuse que j’aie jamais faite de ma vie », se souvient Ball, selon Lucy & Desi. « Je ne suis jamais tombé amoureux de quelqu’un aussi vite. Il était très beau et romantique. Mais il m’a aussi fait peur, il était si sauvage. Je savais que je ne devrais pas l’épouser, mais c’était l’une des plus grandes attractions. »À son retour en Californie, le couple s’est installé dans un ranch de cinq acres à Chatsworth, juste à l’extérieur de Los Angeles. Conscient de la pratique consistant à nommer leur résidence d’après eux-mêmes comme l’avaient fait les acteurs Douglas Fairbanks et Mary Pickford, le couple a décidé de Desilu après avoir éliminé d’autres possibilités telles qu’Arnaball, Ballarnaz et Ludesi.

En mai 1943, Arnaz reçoit son projet d’avis pour servir pendant la Seconde Guerre mondiale. En raison d’une blessure, cependant, il ne vit que du service de non-combat à l’hôpital de Birmingham, à 15 minutes de Desilu. Convaincu qu’Arnaz lui était infidèle, Ball demande le divorce en septembre 1944. Le divorce, cependant, a été annulé par une réconciliation rapide.

Arnaz’ a officiellement raccourci son nom pendant son passage au service (de Desiderio Alberto Arnaz y de Acha à Desi Arnaz). Lorsque son service militaire a pris fin, il est retourné à Hollywood, mais ses opportunités ont été limitées par son accent lourd. Malgré les critiques élogieuses pour sa performance dans le film Batman et la prédiction de la chroniqueuse de potins Louella Parson selon laquelle il serait le prochain Rudolph Valentino, Arnaz a eu du mal à obtenir des rôles importants. Le nouvel Orchestre Arnaz de 22 pièces, bien que, recevait des critiques favorables, et Arnaz a finalement décroché un rôle dans le film Cuban Pete, dans lequel il était présenté comme « Le roi du rythme de la Rhumba. »

En 1948, Arnaz et Ball ont formé Desilu Productions pour coordonner leurs différentes activités sur scène, à l’écran et à la radio. Un an plus tard, Arnaz a demandé à Ball de l’épouser à nouveau — cette fois lors d’une cérémonie catholique officielle. La cérémonie a ensuite été rejouée, bien que de manière plus fantaisiste, dans un épisode de I Love Lucy.

En 1950, Arnaz et Ball s’étaient tous deux établis dans le milieu de la radio. Arnaz a d’abord été le chef d’orchestre de l’émission de radio de Bob Hope, puis l’animateur de l’émission de quiz musical Your Tropical Trip; Ball a dépeint la femme au foyer éparpillée dans la série radiophonique My Favorite Husband. Lorsque le réseau de télévision CBS a décidé de transformer Mon Mari préféré en une série télévisée, Ball a insisté pour qu’Arnaz soit choisie comme son mari. En tant que producteur de l’émission ainsi que son leader, Arnaz a contribué à apporter des techniques de qualité cinématographique à la télévision en direct et a négocié un accord par lequel Desilu conservait la pleine propriété de l’émission.

Renommée et fortune

Ball a donné naissance au premier enfant du couple, Lucie Desiree, le 17 juillet 1951, au moment où les scénaristes mettaient la touche finale à I Love Lucy pour la première de la série le 15 octobre 1951. Les personnages principaux étaient Ricky Ricardo, un chef d’orchestre latin en difficulté qui faisait irruption en espagnol chaque fois qu’il était particulièrement exaspéré, et sa femme Lucy, une femme au foyer loufoque aux aspirations showbiz mais sans réel talent. Avant longtemps, I Love Lucy a été un succès retentissant, télévisé dans le monde entier. « Plutôt que de repousser le public comme CBS l’avait craint », a écrit Harris, « La flamboyante cubanité de Desi a apparemment eu l’effet inverse d’attirer les téléspectateurs. »Faire passer Arnaz pour un mari de télévision était « un cas de maladresse reconnu comme un atout », a observé un critique du New York Times. La série a remporté des Emmy awards en 1952 et 1953 pour la meilleure comédie de situation.

En tant que stars de l’émission la plus populaire d’Amérique, Arnaz et Ball subissaient une pression constante pour être à la hauteur de l’image de mariés heureux de leurs homologues de la télévision. Mais alors que les tensions dans le mariage augmentaient, la popularité de la série continuait de croître. Selon le New York Times, plus d’Américains ont regardé l’épisode du 13 janvier 1953 mettant en scène la naissance du « Petit Ricky » que l’inauguration du président Eisenhower. Lucille Ball a donné naissance à Desi Jr., le même jour.

Arnaz attribue le succès du spectacle principalement à la performance de sa femme dans le rôle de la daffy Lucy. Madelyn Pugh Davis, scénariste de la série, a déclaré dans le magazine People en 1991: « Il a toujours su qu’elle était la star. Jamais, pendant toutes ces années, je ne l’ai entendu dire : Où est mon rôle ? » Sous la direction d’Arnaz, Desilu Productions est devenu un géant des médias. En 1955, I Love Lucy a commencé à rediffuser des épisodes antérieurs – les premières rediffusions jamais montrées d’une émission de grande écoute actuelle — parce que tant de téléspectateurs dotés de téléviseurs flambant neufs avaient raté les premières années de l’émission. Comme l’a observé le New York Times, « L’attrait des programmes filmés réutilisables a finalement conduit à un changement sismique de la production télévisuelle de New York à Hollywood, et a rendu les créateurs du programme millionnaires. »

En plus de I Love Lucy, Desilu a produit des succès tels que Our Miss Brooks, The Untouchables et The Danny Thomas Show. Arnaz et Ball sont également apparus ensemble dans des films tels que The Long, Long Trailer et Forever, Darling. En 1957, Desilu achète les studios RKO, où Ball et lui s’étaient rencontrés en 1940. Au milieu des années 195os Desilu était un empire qui rapportait environ 15 millions de dollars par an et employait 800 personnes.

Luttes personnelles

La vie personnelle d’Arnaz, cependant, était moins saine. Diagnostiqué avec une diverticulite, une maladie du côlon, il a conclu un accord avec CBS pour remplacer I Love Lucy par une série de promotions d’une heure. Cependant, l’état de son mariage avec Ball était plus important. La consommation d’alcool et la féminisation bien documentées d’Arnaz ont eu un impact énorme sur la relation. « Plus notre vie amoureuse se détériorait, plus nous nous battions, plus nous étions malheureux, plus je buvais », a écrit Arnaz dans son autobiographie. « La seule chose que je n’ai jamais pu faire est de travailler et de jouer simultanément et avec modération, quoi que cela signifie. »

Le 2 mars 1960, jour du quarante-troisième anniversaire d’Arnaz, I Love Lucy a pris fin après 179 épisodes d’une demi-heure, 13 émissions spéciales d’une heure et neuf ans à l’antenne. Se terminant par la fin habituelle du baiser et du maquillage, la dernière émission n’a donné aucune idée de l’état du mariage hors de l’antenne. Le lendemain, le 3 mars 1960, Ball a demandé le divorce, ce qui, pour le bien des deux enfants, était à l’amiable. Deux ans plus tard, en 1962, Arnaz se retire de Desilu Productions, vendant ses actions à Ball pour 3 millions de dollars. Courir Desilu avait « cessé d’être amusant », a-t-il déclaré dans son autobiographie. « J’étais plus heureux de nettoyer les cages à oiseaux et de chasser les rats. »

Arnaz a passé une grande partie de son temps immédiatement après le divorce dans sa ferme d’élevage de chevaux de 45 acres à Corona, en Californie. Pourtant, son lien avec Ball n’a jamais été complètement rompu et, à l’automne 1962, il a été nommé producteur exécutif de la nouvelle série de son ex-femme, The Lucy Show.

Tout au long des années 1960 et 1970, Arnaz est resté actif dans le monde du spectacle. En 1967, il lance la série NBC The Mothers-in-Law, avec Eve Arden et Kaye Ballard. En 1976, Arnaz a publié son autobiographie, Un livre, qui comprenait un épilogue sur Ball qui déclarait: « Je l’aimais beaucoup et, à ma manière et peut-être particulière, je l’aimerai toujours. »Arnaz est apparu sur Saturday Night Live avec Desi Jr. pour promouvoir le livre.

Fin solitaire

En 1986, après des années à fumer quatre ou cinq cigares cubains par jour, Arnaz a reçu un diagnostic de cancer du poumon. Ball est resté avec lui pendant plusieurs heures avant de sombrer dans le coma. Il meurt dans les bras de sa fille Lucie le 2 décembre 1986. C’était « un bon papa, mais un homme solitaire parfois, qui a choisi un chemin difficile », dit-elle de lui dans Lucy & Desi.

Livres

Harris, Warren G., Lucy & Desi, Thorndike Press, 1992.

Metz, Robert, CBS: Réflexions dans un œil injecté de sang, Playboy Press, 1975. □

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